K2-33b, l'exoplaneta que podria resoldre el misteri de l'evolució planetària

Per als científics, tractar de comprendre els cicles de vida dels sistemes planetaris utilitzant els exemples existents fins el descobriment del K2-33b, era com tractar d’aprendre com la gent creix des de nadons fins a nens adolescents estudiant només als adults. Ara, tot pot canviar.

L'exoplaneta K2-33b i l'estrella que orbita. Foto: NASA/JPL-Caltech
L’exoplaneta K2-33b i l’estrella que orbita. Foto: NASA/JPL-Caltech

L’Univers és realment vast, i fins i tot, per a alguns científics, infinit. Només cal pensar que cada una de les estrelles situades en el cel representa un possible sistema solar, amb petits planetes orbitant al seu voltant. Diversos científics afirmen que hi ha al voltant d’uns 200.000 milions de planetes tan sols a la galàxia en què ens trobem. Neil deGrasse Tyson, considerat com un dels genis més respectables i intel·ligents del món, va dir que l’univers té la mateixa dimensió de tota l’aigua i tots els oceans del nostre planeta i que el poc que coneixem és tan sols el contingut d’un got d’aigua, raó suficient per la qual moltes persones aposten que la vida en altres planetes és una simple qüestió de probabilitats, i descobrir-la, qüestió de temps.

La veritat és que gràcies a la ciència astronòmica, les nostres ments experimenten un petit i fascinant despertar, tal com recentment va poder gaudir un grup internacional d’investigadors, que va realitzar la troballa del que seria un exoplaneta, és a dir, un planeta que no es troba dins del nostre sistema solar. Els científics a càrrec del descobriment han indicat que es troba a 500 anys llum de distància de la Terra, i l’han batejat amb el nom de K2-33b, l’exoplaneta més jove completament format mai detectat. Es tracta d’un món d’una mida semblant a la de Neptú que es troba orbitant al voltant d’una gran estrella, aconseguint realitzar el seu recorregut al voltant d’aquesta cada cinc dies.

Segons els científics, es tractaria d’un planeta força jove, s’estima que hauria de tenir entre 5 i 10 milions d’anys. En termes d’astronomia es troba en l’etapa de la seva infància, només cal dir que el nostre planeta, la Terra, té al voltant de 4.500 milions d’anys d’existència. Almenys així ho afirma Sasha Hinkley, de la Universitat d’Exeter, cap de l’equip d’investigadors.

K2-33b_foto_NASA
Diàmetre de l’estrella i de l’òrbita de K2-33b a escala (el diàmetre del planeta és augmentat per poder visualitzar-lo). Foto: NASA

[VÍDEO] Quan un planeta com K2-33b passa per davant de la seva estrella, bloqueja part de la llum de l’estrella. L’observació d’aquest enfosquiment diari, anomenat trànsit, durant la vigilància contínua de la brillantor d’una estrella, permet als astrònoms detectar planetes fora del nostre sistema solar amb un alt grau de certesa. Aquest planeta de la grandària de Neptú orbita al voltant d’una estrella que es troba entre 5 i 10 milions d’anys. A més del planeta, l’estrella allotja un disc de restes planetàries, vist com un anell lluminós que l’envolta.

Els científics a càrrec del descobriment mantenen l’esperança que l’estudi i observació del planeta els permeti comprendre més a fons tots els processos vitals que existeixen al voltant de l’evolució dels planetes al llarg i ample de les galàxies de l’univers. Tal com diu Hinkley, aquesta és una autèntica oportunitat de “proporcionar una extraordinària instantània del procés de formació de planetes. És molt rar trobar un planeta en aquesta etapa de la seva evolució, i ens dóna una oportunitat única per tractar d’entendre més sobre com es formen i es desenvolupen tots els planetes, incloent-hi la Terra. Realment ens agradaria saber si aquest planeta s’ha format en la seva ubicació actual o, potser, es va formar molt més lluny de l’estrella”.

La formació de planetes és un procés molt complex que avui dia segueix sent un misteri. Els astrònoms han descobert i confirmat aproximadament 3.000 exoplanetes fins a la data; no obstant això, gairebé tots ells estan allotjats en estrelles de mitjana edat, amb edats de mil milions d’anys o més. Fent una comparació força aclaridora, per als astrònoms, tractar de comprendre els cicles de vida dels sistemes planetaris utilitzant exemples existents és com tractar d’aprendre com la gent creix des de nadons fins a nens adolescents, estudiant només als adults. Així, el K2-33b, sent l’exoplaneta més jove completament format mai detectat, representa un pas endavant per entendre com són els cicles dels planetes al voltant de les estrelles que orbiten.

Però, com es va fer aquest descobriment? Doncs bé, es va utilitzar el telescopi espacial Kepler de la NASA, durant la missió denominada K2 -que finalment va donar nom a l’exoplaneta-, la qual va aconseguir establir com la llum d’una estrella era atenuada en períodes regulars i mesurables, la qual cosa els va permetre concloure que alguna cosa orbitava al voltant d’aquest astre solar.

És important destacar que en el procés de formació de les estrelles, aquestes solen envoltar-se de denses regions de gas i pols, denominats discos protoplanetaris. Aquests són precisament els que formen els planetes, com a efecte natural del pes magnètic i gravitacional que exerceix l’estrella. Al cap d’uns quants milions d’anys, aquests discos es dissipen, donant pas a la formació completa dels planetes.

Com a prova que aquest planeta encara és molt jove, els científics han aconseguit distingir com a l’estrella d’aquest exoplaneta encara es pot percebre part del material en forma de disc protoplanetari. El que d’acord al telescopi espacial Spitzer de la NASA, en termes astronòmics el procés d’aquest disc protoplanetari es troba en les etapes finals de la seva dissipació.

Anuncis

Deixa un comentari

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

Esteu comentant fent servir el compte WordPress.com. Log Out /  Canvia )

Google+ photo

Esteu comentant fent servir el compte Google+. Log Out /  Canvia )

Twitter picture

Esteu comentant fent servir el compte Twitter. Log Out /  Canvia )

Facebook photo

Esteu comentant fent servir el compte Facebook. Log Out /  Canvia )

w

S'està connectant a %s

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.