La nau espacial Cassini detecta pols de fora del nostre sistema solar

La nau espacial Cassini de la NASA ha detectat la presència dèbil però distintiva de pols procedent de fora del nostre sistema solar. La investigació, dirigida per un equip de científics de Cassini, principalment de l’Agència Espacial Europea, es publica aquesta setmana a la revista Science.

La nau espacial Cassini de la NASA ha detectat la signatura dèbil però distintiva de pols que ve de fora del nostre sistema solar. Image Credit: NASA / JPL-Caltech
La nau espacial Cassini de la NASA ha detectat la signatura dèbil però distintiva de pols que ve de fora del nostre sistema solar. Image Credit: NASA / JPL-Caltech

Cassini ha estat en òrbita al voltant de Saturn des de 2004, estudiant el planeta gegant, els seus anells i les seves llunes. La nau espacial també ha pres mostres de milions de grans de pols rics en gel amb el seu instrument analitzador de pols còsmica. La gran majoria dels grans de la mostra procedeixen dels brolls actius de la superfície d’Enceladus, la lluna geològicament activa de Saturn.

No obstant això, entre els milers de grans microscòpics recollits per Cassini, uns pocs – només 36 grans – destaquen entre la multitud. Els científics conclouen que aquestes motes de material van venir de l’espai interestel·lar —l’espai que hi ha entre les estrelles—.

La pols extraterrestre en el sistema solar no és cap sorpresa. En la dècada de 1990, la missió Ulisses de l’ESA / NASA va fer les primeres observacions in situ d’aquest material, que després van ser confirmades per la nau espacial Galileu de la NASA. La pols té el seu origen en el núvol interestel·lar local: una bombolla gairebé buida de gas i pols per la qual el nostre sistema solar viatja en una direcció i velocitat definides.

«A partir d’aquest descobriment, esperàvem que seríem capaços de detectar aquests intrusos interestel·lars a Saturn amb Cassini. Sabíem que si ens fixàvem en la direcció correcta, podríem trobar-los», va dir Nicolas Altobelli, científic del projecte Cassini a l’ESA, i autor principal de l’estudi. «De fet, de mitjana hem capturat alguns d’aquests grans de pols per any, viatjant a gran velocitat i en una ruta específica bastant diferent de la dels grans gelats habituals que recollim al voltant de Saturn. Els diminuts grans de pols viatgen a través del sistema de Saturn a 72.000 quilòmetres per hora, prou ràpid per a evitar ser atrapats a l’interior del sistema solar per la gravetat del sol i els seus planetes.

«Estem encantats que Cassini pogués fer aquesta detecció, atès que el nostre instrument va ser dissenyat principalment per mesurar la pols dins el sistema de Saturn, així com totes les altres demandes de la nau espacial», va dir Marcia Burton, científica de Cassini al Laboratori de Propulsió a Raig de la NASA a Pasadena, Califòrnia, i coautora del treball.

Recreació de la sonda Cassini en la seva maniobra d'inserció en òrbita al voltant de Saturn. NASA/JPL
Recreació de la sonda Cassini en la seva maniobra d’inserció en òrbita al voltant de Saturn. NASA/JPL

És important destacar que, a diferència d’Ulisses i Galileu, Cassini va ser capaç d’analitzar la composició de la pols per primera vegada, mostrant que està fet d’una barreja molt específica de minerals, no de gel. Tots els grans tenien una substància química sorprenentment similar, que conté els elements principals que formen les roques, com el magnesi, silici, ferro i calci. Per contra, s’ha trobat que elements més reactius com el sofre i el carboni són menys abundants en comparació de la seva mitjana d’abundància còsmica.

«La pols còsmica es produeix quan les estrelles moren, però amb la gran varietat de tipus d’estrelles en l’univers, és natural esperar trobar una gran varietat de tipus de pols durant el llarg període del nostre estudi», va dir Frank Postberg, de la Universitat d’Heidelberg, coautor de l’estudi i investigador de Cassini.

Els grans de pols de les estrelles es troben en alguns tipus de meteorits, que els han conservat des del naixement del nostre sistema solar. En general són antics, pristins i diversos en la seva composició. Però, sorprenentment, els grans detectats per Cassini no són així. Pel que sembla, s’han fet bastant uniformes a través d’algun tipus de processament repetitiu en el medi interestel·lar, segons els investigadors.

Els autors especulen sobre com es podria dur a terme aquest processament de pols: La pols en una regió de formació d’estrelles podria ser destruït i es tornaria a condensar diverses vegades com ones de xoc en passar prop d’estrelles moribundes, amb el resultat de grans de pols com els que Cassini va observar que flueixen en el nostre sistema solar.

«La llarga durada de la missió Cassini ens ha permès utilitzar-la com un observatori de micro meteorits, el que ens proporciona un accés privilegiat a la contribució de pols de fora del nostre sistema solar que no s’hagués pogut obtenir de cap altra manera», va dir Altobelli.

Font: NASANET

Anuncis

Deixa un comentari

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

Esteu comentant fent servir el compte WordPress.com. Log Out /  Canvia )

Google+ photo

Esteu comentant fent servir el compte Google+. Log Out /  Canvia )

Twitter picture

Esteu comentant fent servir el compte Twitter. Log Out /  Canvia )

Facebook photo

Esteu comentant fent servir el compte Facebook. Log Out /  Canvia )

S'està connectant a %s

Aquest lloc utilitza Akismet per reduir els comentaris brossa. Apreneu com es processen les dades dels comentaris.